Garza blanca: características, alimentación reproducción y más

La garza blanca (Ardea alba) es una especie de ave pelecaniforme de la familia Ardeidae. Es una de las garzas que se encuentran distribuidas por el mundo, ocupando la mayor parte de todos los continentes excepto la Antártida.

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Es un ave acuática de bellísimo  plumaje blanco, de gran tamaño, muy hermosa y de figura esbelta, la cual llega a alcanzar un metro de altura. Siempre vuela manteniendo una posición retraída en su largo cuello. Son aves bastantes curiosas, además de ser muy inteligentes, son capaces de volar largas distancias sin necesidad de detenerse.

Características de la garza blanca

Este grupo de aves está formado por especies muy esbeltas, por lo general con luminosos colores y diferentes tamaños. En su gran mayoría visitan humedales de varios tipos, se mantienen siempre en aguas someras y orillas de ríos, lagos y lagunas, aun cuando pueden frecuentar otros tipos de espacios no acuáticos.

Habitualmente, son muy parecidas en cuanto a su pico largo y afilado, sus largas patas con dedos no palmados, son extremadamente gregarias por lo tanto forman grandes colonias. Cuya familia de aves posee más de 60 especies.

La garza blanca, al igual que la mayoría de los integrantes de la familia a la cual pertenece presentan ciertas características que la diferencian de muchas otras, es una ave totalmente elegante de postura esbelta, hace gala de un singular cuello, el cual siempre lleva erguido y replegado dándole una forma de ese.

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Al mismo tiempo su plumaje es totalmente blanco, abundante y suave, de su dorso y pecho salen las hermosas aigrettes,  las cuales exhiben en época nupcial, además de haber sido las que casi provocaron la extinción de esta ave.

La Garza real (Casmerodius albus) y la Garza chusmita (Leucophoyxthula thula) que es de menor tamaño que la Garza real, debido a su hermosos plumaje se llegaron a vender en precios exorbitantes, esto significo una gran amenaza para estas aves, ya que se necesitan entre 800 a 900 garzas para poder obtener 1 Kilogramo de finas plumas.

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Las plumas de la garza blanca, también  se llegaron a vender en casi todos los continentes a raíz de la creación de almohadas y sombreros, entre otros. Por lo que represento la rápida desaparición de estas aves, y debido a esta situación su población ha menguado hacia muchos sitios donde se podían encontrar grandes bandadas.

La garza blanca se encuentra en un grupo cosmopolita, formado por más de especies en todo el mundo, de las cuales 15 se establecieron en el territorio de la República Argentina en el año 2003.Esta gran familia de aves está formada por aves de tamaño grande y mediano, de hermoso y esbelto cuerpo, en casi todas las especies, las cuales se les conocen con diferentes nombres, como garzas, garcitas, hocoes, chiflones y mirasoles.

Son aves vinculadas totalmente al medio acuático, sin embargo muchas otras especies que se establecen en el mismo ámbito, se caracterizan por no nadar ni tampoco zambullirse,  sólo se encargan de merodear aguas someras, cuya tarea es fácil de realizar debido a sus largas patas, las cuales cuentan con una particularidad curiosa, ya que  poseen en el dedo medio, como especie de un peine el cual utilizan para adecuar su plumaje y asearse utilizando unas plumas especiales, que tienden a deshacerse y convertirse en un polvo, con el cual se restriega sobre sus demás plumas.

Tamaño

Es un ave de gran tamaño, de plumaje blanco que pueden alcanzar hasta 1 metro de altura una vez que están completamente maduras. se podría incluir dentro del grupo de las aves del medio acuático más extravagantes. Debido a su tamaño,  esta garceta grande esta agrupada dentro del género Ardea, muy parecida a la  Ardea purpurea o Garza imperial, tambien a la Ardea cinérea o Garza real,  llegandose a denominar Ardea alba.

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Longitud

La longitud de la garza blanca desde el pico hasta la cola oscila entre los 80 y 104 centímetros,  posee una envergadura alar entre 131 y 170 centímetros. Se trata de una inconfundible ave, de apariencia bastante mayor a todas las demás garzas blancas.

Peso

El peso se encuentra entre los 700 y 1500 gramos, estando su media alrededor de un kilogramo. Es ligeramente menor que la garza azulada y la garza real. Se trata de un ejemplar grande que  puede realizar vuelos extraordinarios aun llegando a su maximo peso. Por lo general, los machos son siempre más grandes que las hembras, no obstante, los géneros son de similar apariencia.

Plumaje

El color de su plumaje es blanco todo el año, excepto por algunas áreas faciales. Posee una delgada línea negra, que corre por debajo de los ojos y se va extiendo desde el pico hasta llegar un poco más atrás de los ojos.

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Esta delgada linea, es una de las características que identifican a la garza blanca de todas las otras especies de garzas blancas ya que es la única que posee esa línea negra.

En cuanto a su plumaje reproductivo, muestra en su espalda finas y largas plumas ornamentales, las cuales suelen erizar. Hembras y machos son idénticos en apariencia, y los más jóvenes se parecen a los adultos debido a su plumaje no reproductivo.

Las plumas de las garzas, constituyeron su mayor riesgo y peligro de extinción, fueron muy utilizadas para adornar sombreros de lujo a finales del siglo XIX y a principios del siglo XX, fue una época muy dura para las garzas.

Pico

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Su pico es fino, largo, recto terminado en punta, es de color amarillento. Aparte de su tamaño, la garceta grande se diferencia de otras garcetas blancas por poseer un pico de color amarillo, aun cuando llega a oscurecerse. También  se diferencia de la garceta intermedia por su carúncula loral amarilla, la cual se extiende más atrás del ojo, mientras que en la garceta intermedia termina justo en el ojo.

En la subespecie de las Américas (Ardea alba egretta) por lo general el color predominante del pico es el  amarillo, la punta llega a ser oscura. El color amarillo cambia de tonalidad, puede ir desde rojiza o anaranjada, hecho que solo ocurre durante la temporada de cría.

Durante el tiempo de cría es factible que de la mitad del pico hasta la cabeza se ponga rojiza, mientras que de la mitad hasta la  punta sea oscura. Esto ocurre en la subespecie de Europa, norte de África y Asia occidental (Ardea alba alba)

Patas

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Sus patas largas, delgadas y negras con dedos negros, durante la cría las patas suelen aclararse. Poseen en el dedo medio algo muy semejante a un peine, lo que les sirve para peinarse y arreglar sus plumas.

En la  subespecie de África al sur del Sahara (Ardea alba melanorhynchos) y en la especie de las Américas son oscuras. En la de Europa son oscuras pero con la diferencia de la cantidad de amarillo. En de Asia oriental y Australia (Ardea alba modesta) también  son oscuras con diferentes cantidades de amarillo excepto en la época de celo que se tornan rojizas.

Vuelo

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Suele realizar su vuelo lentamente llevando el cuello retraído. Esta es una característica de todas las garzas, a diferencia de las grullas, cigüeñas, y espátulas, que mantienen su cuello bien extendido al momento del vuelo.  Sin embargo, la garceta grande por lo general camina con el cuello estirado.

Una vez que la garza blanca estabiliza su vuelo, inicia movimientos peculiares,  bate sus alas lenta y suavemente. Manteniendo el cuello curvado en forma de ese hacia atrás, sobresaliendo el pico y la cabeza, dejando las patas extendidas hacia atrás, las cuales sobrepasan la cola.

Se le documenta desde el nivel del mar llegando a los 1500 metros de elevación, aun cuando que se le ha visto a mayores elevaciones, llegando casi a los 4100 metros.

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La cola es corta y las alas largas y anchas, son anisodáctilas, las cuales son utilizadas para posarse.

Sonido

Generalmente es un ave silenciosa, pero igualmente emite graznidos, ruidosos y estridentes, a diferencia de las demás lo hace cuando es molestada, así como en sus colonias de cría realiza graznidos y gritos un poco más agudos.

En dado caso, es capaz de hacer demostraciones de agresividad, emitiendo un gruñido que muchos autores describen como graznido.

Comportamiento

Durante el apareamiento realizan fuertes gritos, es una forma de hacer llamados  para tratar de encontrar pareja. Los machos son un poco más ruidosos que las hembras, debido a que también estarán advirtiendo a otros machos, la defensa de la zona, de la misma manera se trata de atraer a las hembras. Por lo general se tornan Pueden agresivos cuando andan en busca de pareja, o cuando protegen sus crías y huevos.

Las garzas blancas demuestran gran afinidad al agua, sea salada, dulce o salobre. En su mayoría, pasan la mayor parte del tiempo cerca o dentro del agua; en la orilla de ríos, en los pantanos, lagos, en los campos de cultivo inundados en la costa del mar, o en cualquier otro hábitat donde encuentre agua.

Por lo general se le ve solitaria o en agrupaciones considerables. Es posible encontrarla pescando cerca de otras aves acuáticas. Suele dormir en congregaciones que pueden llegar a contarse cientos de ellas.

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Son de costumbres considerablemente gregarias las siguientes especies: la garza blanca (Egretta alba), la garcita bueyera (Bubulcus ibis), la garcita blanca (Egretta thula). Por el contrario, son muy solitarias las que se indican: los mirasoles grande (Botaurus pinnatus), el hocó oscuro (Tigrisoma fasciata).el chico (Ixobrychus exilis), el común Ixobrychus exilis), garza mora (Ardea cocoi) y el hocó colorado (Tigrisoma lineatum).

Se encuentra diversas especies  las cuales van adoptando una actitud casi intermedia entre las anteriores, se trata de que a veces se les ve en grupos pequeños y casi siempre solitarias, entre ellas tenemos, la garza cucharota (Cochlearis cochlearis) y la garza bruja (Nycticorax nycticorax), en el caso del chiflón (Syrigma sibilatrix), andan solos o con su pareja.

De la garcita azulada (Butorides striatus), la garza azul (Egretta caerulea), al momento de nidificar se agrupan, al igual que la garcita real (Pilherodius pileatus). Cuando nidifican  forman colonias junto a otras especies de garzas, además de otras aves. Mayoritariamente son diurnas y la mayor parte de su tiempo se la pasan procurando alimento, que casi siempre es abundante  en los humedales.

Taxonomía

La garceta grande está clasificada en el género Ardea, pertenece a la familia de las garzas, Ardeidae, a su vez se clasifican en el orden Pelecaniformes, al igual que otras cuatro familias de aves acuáticas: Threskiornithidae (ibis y espátulas), Scopidae (ave martillo).Pelecanidae (pelícanos) y Balaenicipitidae (picozapato).

Fue científicamente descrita en 1758  por Carlos Linneo en su obra Systema naturae, en su décima edición, con el mismo nombre que actualmente lleva, Ardea alba,que significa garza blanca. Luego fue llevada con otras garcetas al género Egretta, en 1817 por el naturalista inglés Thomas Ignatius Maris Forster.

Luego en 1842 se propuso otro género Casmerodius, por  Constantin Wilhelm Lambert Gloger para ubicar a la garceta grande debido a sus diferencias anatómicas y tamaño, con respecto a los demás miembros de Egretta. Después de varios los análisis genéticos resolvieron llevarla nuevamente al género Ardea,  a donde estaba colocada anteriormente por Linneo.

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Se reconocen cuatro subespecies de garza blanca: Ardea alba egretta, la cual se extiende por América desde Canadá a Argentina;  esta la -Ardea alba modesta, que se encuentra en Asia oriental. Igualmente la Ardea alba melanorhynchos, presente en África subsahariana. Ardea alba alba  la subespecie nominal que ocupa Europa, Asia occidental y norte de África.

Hábitat y distribución

Este pájaro, suele vivir en zonas de climas cálidos. Se encuentran en lugares tropicales de todo el mundo, los que encuentra al vivir  en todo el cinturón solar. Uno de los hogares de la garza blanca son las selvas tropicales de América del Sur. Son aves migratorias, las cuales se cambian a sitios más cálidos en los meses de invierno. Por lo general habitan cerca los humedales, al agua dulce y agua salada.

La garceta grande es una especie de pájaros súper abundante, que se ha ido extendiendo que en todos los continentes, en regiones tropicales y templadas  en todo tipo de humerales. Se establece en Norteamérica expandiéndose  por todo el cinturón del Sol de Estados Unidos.

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Su área de distribución llega hasta Canadá. También formaliza su estadía por todas las zonas templadas de Eurasia, es parcialmente migratoria, ya que las poblaciones de los sitios templados del hemisferio norte se van hasta el sur para pasar el invierno. Sin embargo, las poblaciones que habitan en las regiones tropicales y subtropicales de América, Oceanía, Asia, África son sedentarias.

Alimentación

La dieta de la garza blanca incluye peces, ranas, pequeños reptiles y mamíferos. Suelen alimentarse en las aguas de poca profundidad, o en el hábitat seco a orillas del agua. Como herramienta usan su pico como lanza con el cual arponean a su presa, para luego tragársela.

En general todas las garzas son carnívoras. En su mayoría son pescadoras, las demás presentan hábitos insectívoros. De hecho, algunas especies complementan su sustento con los pichones de otras especies. Generalmente se alimenta de peces, reptiles y anfibios que logran atrapar.

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Complementa su dieta con pequeñas aves, pequeños mamíferos, moluscos, crustáceos, lombrices e insectos. Siempre se les observa caminando lentamente o paradas en las orillas de los ríos y lagos, también en los estuarios con poca profundidad. Suele pescar desde afuera del agua, igualmente lo hace introduciéndose hasta cierta profundidad, hasta donde el agua le dé por el pecho.

A menudo se le ve pescando sola, también lo hace en grupos de su propia especie, así mismo puede reunirse con otras garzas blancas y aves marinas Aunque es bastante problemática ya que le gusta quitar la presa a los demás al momento de pescar, y entre ellas mismas es casi siempre ocurren conflictos.

La garza blanca realiza su actividad de pesca en las horas del día, retornando a su nido al atardecer para descansar hasta el alba. Aunque si hay una noche clara, es seguro observar muchas de ellas trasnochando, pescando a la luz de la luna.

La mayor parte de la dieta de garza blanca, son los peces y crustáceos, aunque también persigue anfibios, reptiles, insectos y gusanos. Utilizando su pico para pescar o simplemente desenterrar alimentos. Poco a poco se abalanzan sobre algunas de las presas. Sus propios depredadores incluyen grandes serpientes, cocodrilos y grandes búhos con cuernos. Los mapaches y los cuervos igualmente se alimentan de los polluelos y desprotegidos.

 Reproducción

Anida en colonias de diversas especies de garzas. Al llegar el momento de aparearse, la garza blanca anidará en los árboles más cercanos creando colonias. Una vez que se hayan apareado, al cabo de varias semanas estará presente el joven polluelo. Las hembras pueden llegar a depositar hasta cuatro huevos en su nido.

Ambos padres  deben cuida de sus crías en los nidos, casi siempre existe una rivalidad entre el polluelo mayor en contra los menores y más débiles, al momento de la eclosión. Los más débiles pueden ser expulsados fuera del nido y morirán. Es una forma de saber quien será el más fuerte. El promedio de vida de la garza blanca en la naturaleza es de 15 años.

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Durante el momento nupcial, hacen alarde de un penacho de plumas en su cabeza, alternando con plumas más vistosas y elegantes, las cuales despliegan para hacer demostraciones atrayentes exhibiéndose en su nido y ante los demás rivales machos en las diferentes colonias de nidificación. Igualmente la piel entre el pico y los ojos, se torna rojiza.

La reproducción por lo general suele ocurrir en diferentes fechas, todo va a depender de la latitud. Por ejemplo en los Estados Unidos, la nidificación comienza en marzo, ya que es en abril y mayo los meses señalados para la puesta. Por otro lado en Centroamérica, el período de reproducción ocurre en el verano, mientras que hacia el sur del Ecuador es de octubre a enero.

Nido

El nido es construido sobre todo tipo de vegetación, bien sea hierba alta a orilla de los estanques, arboles y manglares, a una altura de entre 3 y 12 metros  La nidada de esta ave es de una puesta de seis huevos color azul pálido verdosos o celestes. La incubación lleva un tiempo de unos 25 días y es llevada a cabo por los ambos padres.

La primera reproducción suele ocurrir a los 2 o 3 años de edad. Puede nidificar en pares aislados, con mayor frecuencia lo realiza en colonias, casi siempre mezclada con otras aves limícolas y ejemplares de pato aguja americano, las garzas blancas tienden a hacer sus nidos en lugares elevados, formando colonias mixtas.

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Por lo general es el macho el que selecciona el área de nidificación. Lo primeo que hace es expulsar a las demás aves, para luego comenzar con el cortejo a las hembras. Dentro de las exhibiciones que hace para cortejar, se encuentra la de emitir sonidos, realizar vuelos circulares mientras estira su cuello manteniendo el pico hacia arriba.

Puesta de huevos

La garza blanca hace una puesta de 1 a 6 huevos a partir de mayo hasta llegar a  junio, los cuales son incubados durante 25 a 26 días.

Algunos de estos huevos llegan a medir unos 43 por 32 milímetros y pesan 17 gramos aproximadamente, son incubados por ambos padres por un lapso de 20 a 24 días, transcurrido ese tiempo ya el polluelo está listo para romper el cascaron.

El primer polluelo lógicamente será el más sano y fuerte, igualmente es el que aprenda rápidamente a alimentarse y pronto se pondrá más agresivo con los demás polluelos. Razón por la cual, exista una  diferencia en el crecimiento de los polluelos, el primero  de los cuales se tornara más fuerte y con mayor peso en poco tiempo.

Después de unas tres semanas de la eclosión, las crías abandonan el nido, luego de dos semanas comienzan a dar vuelos cortos, para encaminar la búsqueda de alimentos por su propia cuenta, en la sexta semana luego de la salida del cascarón.

En todo caso, no se sabe exactamente cuál es la edad estable de madurez sexual de la garza blanca chica, pero pueda ser que los jóvenes estén en las mejores condiciones de reproducirse con un año de edad. Aunque en otras circunstancias  lo hacen en la segunda primavera.

Pichones

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Los pichones de la garza blanca, presentan una serie de características, poseen pico y patas de color entre verde y amarillo, la punta del maxilar en su parte superior es de color oscuro, el iris es de color amarillo, cuentan con un plumón blanco muy escaso y alargado, dorsalmente abundante, la garganta y ventral del cuello es implumes

En todo caso los padres siempre están atentos a sus crías, alimentan sus polluelos mediante regurgitación. La cría comienza a trepar  fuera del nido a las 3 semanas, ya a esa edad es capaz de emprender un corto vuelo.

Conservación y amenazas

Actualmente la garza blanca se encuentra en plena protección y va en total aumento  de su población, Gracias a numerosas leyes de conservación y  protección de la fauna silvestre se han llegado a traspasar el índice de crecimiento de estas aves en su hábitat natural. No siempre estuvieron protegidas fueron asesinados por sus grandes plumas, de hecho, su población estuvo en peligro.

Durante los últimos 100 años, se han ido aumentados en número mientras que su patrimonio genético se ha ido diversificado. Se han realizados diversos  programas de cría en cautiverio, que han ayudado a mantener una línea elevada en la genética de la garza blanca.

A finales del siglo XIX en Norteamérica se vivió uno de los peores momentos para esta especie de garza, ya que fue objeto de persecución y muerte por los depredadores más peligrosos del planeta como lo es el hombre. Las garzas eran sacrificadas solo por el simple hecho de quitarles las plumas, para comercializarlas, para la fabricación d almohadas, decorar sombreros, entre otros fines.

La garceta grande en vuelo fue elegida como símbolo de la National Audubon Society, en 1953 debido a la publicidad efectuada en diversas campañas para evitar las matanzas de garzas por la obtención de sus plumas. Hecho simbólico que tuvo su mayor auge en la recuperación, protección y conservación de la garza blanca.

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Sin embargo, en algunas partes del sur de Estados Unidos su número ha ido en decadencia  debido a la pérdida de su hábitat, debido a la degradación de los humedales como su drenaje, el incremento de la salinidad por la sobreexplotación de los acuíferos pastoreo, aclarado, invasión de plantas exóticas. Aun así esta especie se adapta normalmente  al hábitat humanizado.

Hoy el panorama se torna positivo para estas aves que han obtenido  protección legal durante este último siglo y su número ha ido en aumento considerable.

En estas  últimas décadas, las zonas de reproducción se han expandido gradualmente hacia el norte, mientras que hay varias observaciones sobre la disminución de las poblaciones en el Sur. Esta ave, blanca, majestuosa habitante de aguas calmadas, establecida en el sur, con una distribución hacia el Norte en días de verano, la cual estuvo casi en extinción en los Estados Unidos, cuando fueron perseguidas y asesinadas en bandadas.

Finalmente la garza blanca está de regreso, debido a un grupo extraordinario de ecologistas y las leyes actuales de conservación y protección de especies. Todo esto hizo que las garzas blancas estén presentes en casi todo el continente. Esta ave representa el símbolo de la National Audubon Society.

La garza blanca y el hombre

Esta ave fue extremadamente perseguida por los cazadores de plumas, a principios del siglo XIX hasta finales del siglo XX, estos cazadores asesinaban cientos de miles de garzas solo por la obtención de sus plumas para comercializarlas, eran utilizadas para decorar sombreros para damas.

En los años 50, fue que se comenzó la recuperación casi en su totalidad de esta especie, aun cuando su número continua disminuyendo, debido a la destrucción de su hábitat y al uso indiscriminado de pesticidas para la agricultura. Sin embargo, gracias a ciertas medidas de conservación, la población de esta especie se ha recuperado y hoy en día no está considerada como un animal en peligro de extinción.

Video sobre la garza blanca

Documental sobre el apareamiento  y la reproducción

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