Descubre todo sobre el ave rascón, también llamado Rallus aquaticus

El rascón (Rallus aquaticus) es un ave de la familia de los rieles que se reproduce en humedales bien vegetados de Europa, Asia y el norte de África. Las poblaciones del norte y del este son migratorias, pero esta especie es residente permanente en las partes más cálidas de su área de reproducción.

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Resumen

El adulto mide 23-28 cm (9-11 pulgadas) de largo y, al igual que otros rieles, tiene un cuerpo aplanado lateralmente, lo que le permite un paso más fácil a través de los cañaverales en los que habita. Tiene principalmente partes superiores marrones y partes inferiores azul-grisáceas, negras que impiden los flancos, dedos largos de los pies, una cola corta y un pico rojizo largo.

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Las aves inmaduras son generalmente similares en apariencia a las adultas, pero el azul-gris en el plumaje es reemplazado por el pulido. Los polluelos vellosos son negros, como con todos los rieles. La antigua subespecie R. indicus, tiene marcas distintivas y un llamado que es muy diferente del chillido como de cerdo de las razas occidentales, y ahora se suele dividir como una especie separada, el carril de mejillas marrones.

El rascón se reproduce en cañaverales y otros sitios pantanosos con vegetación alta y densa, construyendo su nido un poco por encima del nivel del agua a partir de cualquier planta disponible cerca. Los huevos blanquecinos y manchados son incubados principalmente por la hembra, y los polluelos precozmente vellosos eclosionan en 19-22 días. La hembra defenderá sus huevos y cría contra los intrusos, o los moverá a otro lugar si son descubiertos.

Esta especie puede reproducirse después de su primer año, y normalmente levanta dos nidadas en cada temporada. Los rascón son omnívoros, alimentándose principalmente de invertebrados durante el verano y de bayas o tallos de plantas hacia el invierno. Son territoriales incluso después de la reproducción, y defenderán agresivamente las zonas de alimentación en invierno.

Estos rascón son vulnerables a condiciones de inundación o congelación, pérdida de hábitat y depredación por mamíferos y aves grandes. El visón americano introducido ha exterminado algunas poblaciones insulares, pero en general su enorme área de distribución y su gran número significan que no se considera amenazado.

Taxonomía

Los rascón son una familia de aves que comprende cerca de 150 especies. Aunque los orígenes del grupo se pierden en la antigüedad, el mayor número de especies y las formas más primitivas se encuentran en el Viejo Mundo, lo que sugiere que esta familia se originó allí. Sin embargo, el género Rallus, el grupo de especialistas en cañaverales de pico largo al que pertenece el ferrocarril acuático, surgió en el Nuevo Mundo. Sus miembros del Viejo Mundo, el agua, los rieles africanos y malgaches, forman una superespecie, y se cree que han evolucionado a partir de una sola invasión desde el otro lado del Atlántico.

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La evidencia genética sugiere que la vía acuática es la más estrechamente relacionada de su género a las vías del Pacífico Gallirallus, y es basal a ese grupo. El raíl acuático fue descrito por primera vez por Linnaeus en su Systema Naturae en 1758 bajo su actual nombre científico, Rallus aquaticus. El nombre binomial es el equivalente en latín de la palabra inglesa “water rail”.

La antigua subespecie R. a. indicus tiene vocalizaciones muy diferentes a las del rascón, y fue considerada como una especie separada en los primeros trabajos. Fue restaurado como una especie completa R. indicus, por Pamela Rasmussen en sus Aves del Sur de Asia (2005). Su tratamiento ha ganado aceptación, y se sigue en Birds of Malaysia y Singapur (2010). Un estudio realizado en 2010 sobre filogenia molecular apoyó además la posibilidad de un estatus específico para R. indicus, que se estima que se apartó de las formas occidentales hace unos 534.000 años.

Fósiles

Los fósiles más antiguos que se conocen de una vía acuática ancestral son huesos de Carpatia que datan del Plioceno (1,8-5,3 millones de años atrás). Para fines del Pleistoceno, hace dos millones de años, la evidencia fósil sugiere que el rascón estaba presente en la mayor parte de su área de distribución actual. Esta especie está bien registrada, con más de 30 registros sólo de Bulgaria, y muchos otros de todo el sur de Europa. y China. (Ver Articulo: Larus Canus)

Una vía férrea de Eivissa, Rallus eivissensis, era más pequeña pero más robusta que la vía fluvial, y probablemente tenía menos capacidad de vuelo. En el Cuaternario, la isla carecía de mamíferos terrestres, y esta forma distintiva presumiblemente descendía de su pariente continental. Se extinguió más o menos al mismo tiempo que la llegada humana a la isla, entre 16.700 y 5.300 a.C. La carrera nominada del ferrocarril fluvial es hoy en día muy rara en Eivissa.

Descripción del rascón

El adulto de la subespecie nominada es un rascón mediano de 23-28 cm (9.1-11.0 in) de largo con una envergadura de 38-45 cm (15-18 in). Los machos típicamente pesan 114-164 g (4.0-5.8 oz) y las hembras son ligeramente más livianas a 92-107 g (3.2-3.8 oz). Las partes superiores, desde la frente hasta la cola, son de color marrón oliva con vetas negras, especialmente en los hombros. Los lados de la cabeza y las partes inferiores hasta la parte superior del vientre son de color azul pizarra oscuro, a excepción de una zona negruzca entre el pico y el ojo, y los lados parduscos de la parte superior del pecho.

Los flancos son rayados en blanco y negro, y la parte inferior de la cola es blanca con algunas vetas más oscuras. El pico largo y el iris son de color rojo, y las patas son de color marrón carne. Los sexos son similares; aunque los promedios de las hembras son ligeramente más pequeños que los de los machos, con un pico más delgado, la determinación del sexo mediante mediciones por sí sola no es confiable.

El juvenil tiene una corona negruzca y una barbilla y garganta blancas. Las partes inferiores son lisas o blancas con barras más oscuras, y las marcas en los flancos son marrones y lisas, en lugar de negras y blancas. La cola inferior es pulida, y los colores de ojos, pico y patas son más apagados que los del adulto. El pollito velloso es todo negro, aparte de un pico principalmente blanco. Después de la reproducción, el rascón tiene una muda extensa, y no puede volar durante unas tres semanas.

Los adultos individuales pueden ser identificados por las marcas en la parte inferior de la cola, que son únicas para cada ave. Los machos adultos tienen las vetas inferiores negras más fuertes. Se ha sugerido que la oscura prohibición de la cola inferior de esta especie es un compromiso entre la función de señalización de una cola inferior de color blanco puro, como la que se encuentra en aguas abiertas o en especies gregarias como el páramo común, y la necesidad de evitar ser demasiado conspicuos.

El rascón puede distinguirse fácilmente de la mayoría de los otros rascón de carril por su cola blanca y pico rojo; este último es un poco más largo que el resto de la cabeza del rascón (55-58% del total) y ligeramente curvado hacia abajo. La barandilla de pizarra algo similar de Asia tropical tiene un pico más fuerte, una corona de castaño y partes superiores manchadas de blanco.

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El área de distribución de la baranda acuática no coincide con la de ninguna otra especie de Rallus, pero los vagabundos podían distinguirse de sus parientes americanos por la falta de rufous o castaño en el ala cerrada. La baranda africana más grande tiene partes superiores de color marrón oscuro sin rayas y patas y pies de color rojo más brillante. La baranda africana más grande tiene partes superiores de color marrón oscuro sin rayas y patas y pies de color rojo más brillante.

Vocalizaciones

El barandal del agua es una especie vocal que da su principal llamada, conocida como “sharming”, durante todo el año. Se trata de una serie de gruñidos seguidos de un chillido agudo parecido al de un lechón que termina en más gruñidos. Se utiliza como llamada territorial, alarma y anuncio. Los miembros de una pareja pueden llamar alternativamente al macho dando notas más bajas y más lentas que su pareja.

La canción de cortejo, dada por ambos sexos, es un tyick-tyick-tyick que a menudo termina con un trino de la hembra; el macho puede cantar durante horas. El llamado de vuelo es un silbido agudo, y otras vocalizaciones incluyen un crujido repetido y fuerte dado por el macho al mostrar el sitio del nido a la hembra, y un ronroneo dado por ambos padres cuando están en el nido con los polluelos. Los raíles son más vocales cuando se establece un territorio y al principio de la temporada de cría, cuando la llamada puede continuar por la noche. Inicialmente, las pollitas lloriquean débilmente, pero pronto desarrollan un llamado a mendigar.

Cuando los investigadores tocaron grabaciones del carricerín por la noche para atraer a esa especie para atraparla, encontraron rascón y otras aves de los humedales también fueron ancladas, a pesar de la falta de hábitat adecuado, lo que sugiere que los rieles y otros migrantes nocturnos reconocieron el canto del carricerín y lo asociaron con el hábitat pantanoso en el que normalmente se encuentra. (Ver Articulo: Aves Carroñeras)

Subespecies

Hay tres subespecies reconocidas:

  • R. a. aquaticus (Linnaeus, 1758). Esta es la subespecie nominada que se reproduce en Europa, África del Norte, Turquía, Asia occidental hasta el Mar Caspio y Kazajstán occidental, y en una banda estrecha hacia el este hasta Siberia central.
  • R. a. hibernans (Salomonsen, 1931). La raza islandesa, que tiene partes superiores ligeramente más cálidas de color marrón que la forma nominada. Las barras de los flancos son de color marrón oscuro, no negro, y el pico es algo más corto; el gris de las partes inferiores puede tener un matiz marrón.
  • R. a. korejewi (Zarudny, 1905) (incluye las dudosas formas deserticolor, tsaidamensis y arjanicus). Esta subespecie se reproduce en el sur de Asia central, desde el sur y el este de Irán hasta el este de China (a veces en Beijing, Shanghai, etc.), y en el subcontinente indio en Cachemira y Ladakh. Es ligeramente más grande que la raza nominada, con partes superiores de color marrón más pálido y partes inferiores de pizarra ligeramente más pálidas. Tiene una raya marrón débil a través del ojo.

Las diferencias entre las otras tres razas parecen ser clinales, y es posible que todas ellas se fusionen en R. a. aquaticus.

Distribucion y habitat

El rascón atraviesa la templada Eurasia desde Islandia y las Islas Británicas de forma discontinua hasta el norte de África, Arabia Saudí y China occidental. Su distribución en Asia está poco estudiada. La población islandesa del rascón, R. a. hibernans, se extinguió alrededor de 1965, como resultado de la pérdida de hábitat por el drenaje de los humedales y la depredación del visón americano introducido.

Antes de su extinción, por lo menos algunas aves estaban presentes durante todo el año en la isla, dependiendo de los cálidos manantiales volcánicos para sobrevivir durante los meses más fríos, pero esta raza también se encontró en invierno en las Islas Faroe e Irlanda, y al pasar por las Islas Occidentales, lo que sugiere que la forma islandesa era una migración parcial. La subespecie nominada, R. a. aquaticus, reside en el sur y oeste más suaves de su área de distribución, pero migra hacia el sur desde áreas que están sujetas a inviernos rigurosos.

Inverna dentro de su área de reproducción, y también más al sur en el norte de África, Oriente Medio y la zona del Mar Caspio. El período máximo de migración es de septiembre a octubre, y la mayoría de las aves regresan a las zonas de reproducción de marzo a mediados de abril. Se considera de dudosa procedencia un espécimen de la población nominada etiquetado como “Baluchistán” y recogido por Richard Meinertzhagen. R. a. korejewi es otro migrante parcial, con parte de la población invernando desde Irak y Arabia Saudita oriental hacia el este a través de Pakistán y el norte de la India hasta China occidental.

El hábitat de reproducción del rascón es un humedal permanente con agua dulce o salobre de movimiento lento o quieto y vegetación densa y alta, que puede incluir caña común, carrizo, lirios, burro o juncias. En las zonas costeras, la fiebre del mar es común en los sitios de reproducción de las marismas saladas, donde predominan los juncos y la totora en ambientes algo menos salinos. Un estudio realizado en los Países Bajos y España mostró que la prisa proporcionaba mejor ocultación que las otras plantas marítimas.

Al igual que en otros lugares, los nidos se construyeron con las plantas disponibles más cercanas. Donde ocurre, el filo de la sierra proporciona un buen hábitat de reproducción, su estructura densa de 1,5 m de altura proporciona una buena cobertura para los rieles de anidación. El hábitat preferido es el carrizal de Phragmites con las plantas en el agua, con una profundidad de 5-30 cm (2.0-11.8 in), áreas fangosas para la alimentación y una rica diversidad de especies de invertebrados.

Las ubicaciones con sauces o arbustos cercanos se prefieren a las grandes áreas de hábitat uniforme. Además de las marismas naturales frescas o marinas, este raíl puede utilizar excavaciones de grava o arcilla y trabajos de turba siempre que exista un hábitat adecuado con buena cobertura. Puede encontrarse en arrozales o en islas flotantes, y se encuentra en Cachemira en campos de caña de azúcar inundados.

Un estudio finlandés demostró que el principal factor que influye en la distribución de las vías fluviales es la extensión de la cubierta vegetal, con las densidades más altas en las zonas más vegetadas; la presencia de otras marismas cercanas también es significativa. Sin embargo, factores como la temperatura, la precipitación, la longitud de la línea costera y la extensión de la turba, importantes para algunas otras aves de pantano, no fueron estadísticamente relevantes.

Las áreas con las densidades más altas del carril también tenían el mayor número de tres especies consideradas en riesgo en Finlandia, el carricerín común, el avetoro euroasiático y el aguilucho lagunero. El límite norte de la reproducción parece estar determinado por la transición de un humedal rico en nutrientes a un agua más pobre y ácida. Esto lleva a la sustitución de la caña común por un tipo de vegetación más abierta dominada por el cinquefoil de pantano, que es inadecuado para los rieles.

Ocasionalmente, se utilizan lugares más inusuales. Una pareja en Escocia anidó al aire libre al lado de una carretera, y cuando una reserva natural inglesa instaló cajas nido para las tetas barbudas (carrizos de caña con piso de madera), los rieles anidaron tanto en las cajas como bajo el piso de madera, en este último caso a veces con las tetas en la residencia de arriba.

Aunque se trata principalmente de una especie de tierras bajas, el rascón se reproduce a 1.240 m en los Alpes y a 2.000 m en Armenia. Un estudio italiano sugirió que las aves de los cañaverales necesitan un área mínima de humedal para la reproducción, que para el carril de agua es de aproximadamente 1 ha (2.5 acres), aunque las densidades más altas se encuentran en pantanos de 10 ha (25 acres) o más. (Ver Articulo: Phoenicurus Phoenicurus)

Durante la migración y en invierno, se puede utilizar una gama más amplia de hábitats húmedos, incluyendo matorrales inundados o helechos. La condición de congelación puede forzar a las aves a entrar en lugares más abiertos como zanjas, vertederos de basura y jardines, o incluso en el hielo expuesto. Un estudio galés sugirió que los territorios de invierno individuales se superponen, y que cada ave utiliza una proporción significativa del cañaveral. Después de la deserción del sitio en clima helado, las aves regresan a su área de distribución anterior.

Se registró una densidad de 14 aves por hectárea (6.6 por acre). Las aves que invernan en Islandia dependen de corrientes geotérmicas cálidas y pueden acceder a ellas a través de túneles bajo la nieve. Cuando no se alimentan, pueden refugiarse en agujeros y grietas en la lava solidificada. Esta especie a veces deambula fuera de su área de distribución normal y se han encontrado vagabundos en las Azores, Madeira, Mauritania, el Ártico, Groenlandia, Malasia y Vietnam.

Comportamiento

Este carril es una especie oculta, su plumaje rayado lo hace difícil de ver en su hábitat de humedal. Su cuerpo comprimido lateralmente le permite deslizarse a través de la vegetación más densa, y se “congelará” si se sorprende al aire libre. Camina con un paso alto, aunque adopta una postura en cuclillas cuando corre para cubrirse. Nada, cuando es necesario, con el movimiento espasmódico típico de los rieles, y vuela cortas distancias sobre las cañas con sus largas patas colgando.

Aunque su vuelo parece débil, los rieles de agua son capaces de realizar vuelos largos y sostenidos durante sus migraciones nocturnas, y a veces mueren en colisiones con faros o cables. Se han recuperado aves anilladas británicas de lugares tan lejanos como Polonia, Checoslovaquia y Suecia.

Esta especie defiende sus territorios de reproducción e invernada. Las aves se cargan entre sí con el cuello estirado cuando se reproducen, a veces ambos miembros de una pareja atacan juntos. Los machos grandes y fuertemente marcados son dominantes en invierno, cuando la agresión directa es reemplazada por el sharming mientras se paran erguidos de puntillas, sacudidas de cabeza y empuje de pico.

Cría

El rascón es monógamo y altamente territorial cuando se reproduce. Las aves se aparean después de llegar a sus áreas de anidación, o posiblemente incluso antes de la migración de primavera. En humedales grandes con buenas condiciones, las aves pueden anidar a una distancia de 20-50 m (22-55 yardas). Los territorios varían en tamaño, pero 300 m2 (360 yardas cuadradas) es lo típico.

La pareja hace cortejos y llamadas de contacto durante toda la temporada de cría. El macho selecciona el sitio del nido que le muestra a la hembra mientras posa con las plumas levantadas de la espalda, las alas arqueadas sobre su espalda, la cola extendida y el pico apuntando verticalmente hacia abajo. Esta pantalla se acompaña de una llamada fuerte. Antes de aparearse, levanta las alas y la cola, y se inclina con su pico tocándose el pecho. El macho alimenta a la hembra durante el cortejo y, al incubar, puede abandonar el nido para mostrárselo al macho, caminando alrededor de él, llamando suavemente, frotando su pico contra el de él y haciendo pequeñas carreras hacia y desde él.

El nido se hace a partir de cualquier vegetación de humedal disponible y construida principalmente por el macho, generalmente en un solo día. Se eleva 15 cm (5.9 in) o más por encima del nivel del pantano, y a veces se construye sobre grupos de raíces, tocones de árboles o soportes similares. Se puede acumular más alto si las aguas del pantano comienzan a subir. El nido mide 13-16 cm (5.1-6.3 in) de ancho y cerca de 7 cm (2.8 in) de alto. Está bien escondido y se acerca por caminos estrechos.

La nidada típica es de 6-11 huevos en la mayor parte del área de distribución, pero parece ser más pequeña (5-8) en Cachemira a unos 1.500 m de altitud. Las fechas de puesta varían según el lugar, desde finales de marzo en Europa Occidental y África del Norte, hasta finales de mayo en Cachemira y junio en Islandia. El tamaño de puesta puede ser menor a principios o finales de la temporada de cría. La temporada de reproducción puede ser extendida por reemplazo y segundas puestas.

Los huevos son romos y ovalados, lisos y ligeramente brillantes; el color varía de blanquecino a rosado, con manchas rojizas y marrones principalmente en el extremo más ancho que a veces se funden en una sola mancha. La variación en el tamaño de los huevos a través de las cuatro subespecies es mucho menor que las diferencias entre los huevos individuales; por lo tanto, el tamaño promedio de los huevos de la subespecie nominada, 36 mm × 26 mm (1,4 pulg × 1,0 pulg), es típico para la especie en su conjunto. El peso de los huevos es de unos 13 g (0,46 oz), de los cuales el 7% es cáscara.

Ambos padres incuban los huevos, aunque la hembra asume la mayor parte de esta tarea. Los huevos se incuban durante 19-22 días hasta su eclosión, con al menos un 87% de éxito. La comida es traída al nido por el otro adulto y pasada al padre sentado que alimenta a los polluelos. Las crías precociales y vellosas abandonan el nido a los dos días de eclosionar, pero continúan siendo alimentadas por sus padres, aunque los polluelos también encuentran algo de su propio alimento después de unos cinco días.

Son independientes de sus padres después de 20-30 días y pueden volar a la edad de 7-9 semanas. Si parece haberse descubierto un nido, la hembra puede llevar los pollitos o los huevos uno por uno a otro lugar; los huevos se llevan en el pico, pero los pollitos pequeños se pueden esconder bajo el ala. Las aves sentadas pueden permanecer en los huevos incluso cuando se acercan, atacan al intruso o fingen una lesión como distracción. El riel de agua puede reproducirse después de su primer año, y normalmente cría dos crías.

La supervivencia media después de la cría se ha estimado entre 17 y 20 meses, con una tasa anual de supervivencia ligeramente inferior al 50% anual durante los tres primeros años, y algo más alta a partir de entonces. La edad máxima registrada es de 8 años y 10 meses.

Alimentación

Los rascones son omnívoros, aunque se alimentan principalmente de animales. Estos incluyen sanguijuelas, gusanos, gasterópodos, pequeños crustáceos, arañas y una amplia gama de insectos terrestres y acuáticos y sus larvas. Pequeños vertebrados como los anfibios, peces, aves y mamíferos pueden ser sacrificados o consumidos como carroña. Los vertebrados son empalados con un golpe en el pico que rompe la médula espinal de la presa.

Los alimentos vegetales, que se consumen más en otoño e invierno, incluyen los capullos, las flores, los brotes y las semillas de las plantas acuáticas, las bayas y las frutas. En el sur de Asia, a veces se puede comer arroz con cáscara (granos de arroz cosechados). Los raíles jóvenes se alimentan principalmente de insectos y arañas. Los alimentos obtenidos en la tierra o del lodo se lavan normalmente en agua antes de ser consumidos.

Después de la lluvia, los rieles pueden sondear terreno blando en busca de lombrices de tierra. Esta especie se alimenta ocasionalmente al aire libre, incluso cuando no se ve obligada a hacerlo por el frío; Edmund Meade-Waldo describió siete raíles que se alimentan en un prado abierto. A pesar de su naturaleza oculta, el riel de agua parece prosperar en cautiverio cuando se alimenta de comida animal como carne cruda o lombrices de tierra; a un individuo se le enseñó a saltar por gusanos suspendidos de una caña de pescar. (Ver Articulo: Turdus Viscivorus)

Los rascones siguen rutas definidas cuando se alimentan, regresando frecuentemente a buenas áreas de caza. Estos rieles son forrajeadores versátiles y oportunistas. Saltarán para tomar insectos de las plantas, treparán para encontrar bayas, o desalojarán manzanas de los árboles para poder comerlas en el suelo. Matarán a las aves empalándolas o ahogándolas, particularmente si la capacidad del ave para escapar está restringida.

También son depredadores de nidos, particularmente de aves pequeñas que anidan en juncos como el carricerín común Los rieles de agua pueden defender un territorio de alimentación invernal, aunque éste sea más pequeño que cuando se reproduce, con individuos que tal vez estén a menos de 10 m (11 yardas) de distancia; los sitios preferidos pueden albergar a cientos de aves.

El comportamiento agresivo fuera de la temporada de reproducción puede extenderse a ataques a otros rieles de pantano como el manchado y el cajón de Baillón. Un pájaro mató a un pájaro atrapado con él en una trampa de Helgoland. También son depredadores de nidos, particularmente de aves pequeñas que anidan en juncos como el carricero común.

Los rascones pueden defender un territorio de alimentación invernal, aunque es más pequeño que cuando se está reproduciendo, con individuos que tal vez estén a menos de 10 m (11 yardas) de distancia; los sitios preferidos pueden albergar a cientos de aves. El comportamiento agresivo fuera de la temporada de cría puede extenderse a ataques a otros rieles del pantano como el manchado y el crake de Baillon.

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