Cálao: Descubre toda la información acerca de esta ave

Hoy le invitamos a conocer sobre una hermosa ave conocida como Cálao, su hermoso plumaje y una estructura llamativa en la cabeza, la hacen un ave especial y diferente, se encuentra distribuida en algunas regiones de  África, Asia y Oceanía, es una especie en peligro y necesita de nuestra protección. Al conocerla podrá ayudar a protegerla.

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Características del Cálao

El Cálao es un ave que pertenece a la familia Buderotidae, popularmente es llamada cálao de casco, son más de 50 especies que representan a esta ave y se encuentran ampliamente distribuidas en Asia, Malasia y África tropical y subtropical.

La característica más llamativa es su plumaje, el cual es de color negro, gris o marrón, presentan algunos detalles de color blanco, a nivel de la cola. El plumaje oscuro es contrarrestado con brillantes tonos a nivel del pico, también presenta tonalidades llamativas en forma de parches, que se ubican en la cara y en el cuello.

Como son diversas especies los colores claros pueden cambiar el gris, por amarillo, también su tamaño es variable dependiendo de la especie. Generalmente el promedio del tamaño de las aves Cálao que tienen el tono negro pueden llegar a medir un poco más de 25 centímetros y pesan unos 100 a 102 gramos, por su parte el cálao terrestre sureño puede llegar a alcanzar hasta 1,2 metros y pesar 6 kilogramos. Como podemos observar las diferencias de tamaño de los cálaos puede llegar a ser significativa.

Otra característica que puede ayudar a reconocer el sexo del ave, es su tamaño, ya que los machos son más grandes que las hembras, en la mayoría de las especies, no en todas. Estas aves tienen un pico grande aplanado y curvado, los bordes de sus picos son dentados y poseen un casco óseo, que se ubica sobre la mandíbula superior.

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Esta estructura y parte de su  cuerpo es de suma importancia, ya que estas aves utilizan su pico como un instrumento de lucha, para ser llamativos ante la pareja, para acicalamiento, también es de mucha ayuda en la construcción de sus nidos y en la captura de presas que le sirven de alimento. Como podemos ver, definitivamente no es una estructura decorativa de los Cálao.

El Cálao de Yelmo puede alcanzar a tener una longitud con sus alas extendidas que superan los 1,8 metros. La zona del vientre de estas aves y sus patas son de color blanco. Las plumas de sus colas son realmente largas y pueden llegar a medir más de 45 centímetros.

Otra característica distintiva del Cálao es que la zona que se encuentra alrededor de su garganta y cuello, no tiene plumaje, presenta pliegues y su color si es distintivo entre hembras y machos, ya que las hembras tienen esta zona de color azul, mientras que en los machos es de color rojo. Es inevitable resaltar el casco que presentan en la parte delantera de la cabeza, debido a que es notablemente pronunciado.

Esta protuberancia es una acumulación de queratina, la cual como conocemos es una proteína que presenta una estructura fibrosa, que constituye el componente principal que forman las capas más externas de la epidermis.

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En estas aves esa protuberancia es de color rojo, es llamada casco o yelmo y de allí el adjetivo de su nombre común: Cálao de Casco o Cálao de Yelmo. Otra de las características de esta extraña pero hermosa ave, es que es muy cautelosa e inteligente, por lo que es más fácil escuchar su canto, que observarlo, a pesar de su tamaño.

Son animales realmente sedentarios, pueden cazar a cualquier hora del día. No son animales que puedan catalogarse como nocturnos o diurnos, basándose en sus hábitos alimenticios. Los cálao no son aves solitarias, siempre se encuentran en parejas o en familia. Como hay características que permiten distinguir a los machos de las hembras, podemos hablar de dimorfismo sexual.

Fisonómicamente el Cálao, es un ave que tiene una característica distintiva cuando las comparas con otras aves, ya que el Cálao tiene las dos primeras vértebras de su cuello fusionadas, esto les brinda una base para poder soportar de manera estable su gran pico y casco.

Es un ave realmente inteligente, ya que aprovecha señales y comportamientos de otros animales, para identificar posibles peligros y también para adquirir alimentos. Son extraordinariamente feróces cuando se trata de defender a su pareja o a su familia, por ello comúnmente vuelan en pareja o pequeños grupos familiares.

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Son aves omnívoras, es decir, que se alimentan tanto de frutas como de animales pequeños e insectos. Son parejas estables, son monógamos y colaboradores al menos en la época de cría. Suelen anidar en huecos naturales como los que se hacen en los árboles y en oportunidades en cavidades o pequeñas cuevas que se forman en los acantilados.

Sus pestañas son en realidad plumas modificadas, estas son largas y son el marco de sus oscuros ojos. Muchas de las especies de cálao se encuentran en peligro de extinción, la mayoría de los casos se debe a que son aves con áreas de distribución muy concentrada y sus ambientes están siendo intervenidos y destruidos, poniendo en peligro a los cálao.

Dentro de las características particulares entre especies podemos resaltar el casco del cálao de Borneo, el cual es diferente al de todas las otras especies de cálaos, este Cálao en particular tiene un casco o yelmo muy duro parecido al marfil. Lamentablemente es atractivo para los nativos de la región, quienes cazan a las aves para quitarles el yelmo y utilizarla como material para realizar tallas y adornos.

Hábitat y distribución

Geográficamente el Cálao se encuentra distribuido en algunas regiones de Asía, especialmente es un ave de Borneo Occidental Indonesia, también Malasia, Brunei, Talandia y Myanmar, África y Oceanía.  En cuanto a su hábitat pueden establecerse en zonas de sabanas, bosques y praderas.

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No podemos olvidar que esta ave se encuentra representada en más de 50 especies, en donde algunas pueden estar tan relacionadas a un tipo de hábitat, que podemos hablar de especies crípticas, que son esas especies que han sido clasificadas como una misma, por su similitud morfológica, sin embargo, en realidad se trata de especies distintas cuando las estudias en detalle, por lo que pueden ser divididas o separadas de especie.

Lo anteriormente indicado se ha planteado para el cálao pico rojo, la distribución de esta especie abarca  a África subsahariana, Filipinas y las Islas Salomón, no obstante, no existe la presencia de ningún género en África ni en Asia. Este tipo de hallazgos y análisis de investigaciones realizadas sobre la especie, permiten entonces reconocer la importancia del Hábitat y la Distribución.

La mayoría son aves arbóreas, pero los grandes cálaos de tierra, los cuales pertenecen al género Bucorvus, son aves terrestres que habitan las sabanas abiertas. Es importante entonces reconocer las especies que se hacen presentes en cada una de las regiones e identificar grupos homogéneos por tipo de hábitat. Con base en este tipo de fundamento podemos hablar de que en África se han identificado al menos 24 especies, de las cuales son aves asociadas a sistemas de bosques y sabanas abiertas.

De éstas, 13 están asociadas a sabanas abiertas y de éstas 13 especies, se pueden identificarse especies de Cálao asociadas a ambientes muy áridos. El resto de las especies se encuentran asociadas a bosques densos. Las especies de Cálao identificadas en el subcontinente indio, suman 10 especies, de éstas, 9 se encuentran en la India y sus países fronterizos, mientras que la especie Cálao gris de Sri Lanka, es un ave endémica de la isla Sri Lanka, es decir, solo se encuentra en la isla, mientras que el Cálao gris indio, es de las especies más extendidas.

Indonesia tiene 13 especies de cálaos, de los cuales 9 de las especies se encuentran ubicadas en Sumatra y las otras 4  especies podemos encontrarlas en Sumba, Kalimantan Sulawesi y Papua. Como dato interesante la región de Kalimantan tiene las mismas especies de cálao, que las que se observan en Sumatra, excepto el gran cálao, que nunca ha sido identificado en  Kalimantan. Existen evidencias que a finales del Mioceno los cálaos habitaban al norte de África y al sur de Europa, se han encontrado restos en Marruecos y Bulgaria, que confirman lo antes dicho.

Comportamiento y sentidos del Cálao

El comportamiento de las aves Cálaos es normalmente diurno, es decir, los picos de actividad de las aves se encuentran en las horas del día, lo que no quiere decir, que no puedan tener alguna actividad en horas de la noche. Los Cálao no son aves solitarias, prefieren andar en parejas y en familias pequeñas, por ello, no los verán desplazarse en grandes bandadas.

Es posible que los grupos más grandes conformados por las aves Cálao se produzca, en épocas fuera de apareamiento. Suelen observarse grandes grupos en las zonas de descanso, sin embargo, no podemos confundirlos como si fueran un solo grupo que se desplaza junto, solo están compartiendo espacio de descanso.

Dentro de los comportamientos de esta hermosa ave podemos destacar su actividad durante el cortejo, estas aves deben elegir con mucha certeza su pareja, debido a que son aves monógamas, conforman una familia y su pareja lo acompañará durante toda la vida. Es así que el comportamiento durante el cortejo es muy interesante e inclusive podríamos decir que complejo, existe una especie de vocalización entre las posibles parejas, también una suerte de persecución, en donde chocan sus grandes y fuertes picos.

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El macho debe demostrarle a la hembra que es el mejor candidato entre muchos y para ello, debe ganar su confianza, debe demostrarle que es capaz de protegerla y alimentarla. Es por ello, que normalmente, los Cálao machos traen frutas y otro tipo de alimentos a la hembra seleccionada y este cortejo puede durar inclusive un año.

Ganar este tipo de confianza es importante para la especie Cálao, ya que la hembra deberá quedarse anidando por meses, sin salir del nido y su vida dependerá del macho que ella elija, por ello, la hembra Cálao debe estar segura del macho a elegir. Otro de los comportamientos de los Cálaos está relacionado con la selección del nido, como hemos indicado anteriormente, los cálao utilizan huecos en los troncos de los árboles y grutas en los acantilados.

Los Cálao pueden pasar días eligiendo su hogar y luego otra cantidad de tiempo es invertido acondicionándolo, haciéndolo cómodo, para ello deben ubicar ramas, hojas y sus propias plumas, que permitan lograr el confort. Un comportamiento podríamos reconocer exclusivo de esta ave, es el cierre de la abertura del hueco del árbol seleccionado para anidar.

Las hembras luego del periodo de reproducción, sellan la apertura que le da ingreso al nido con barro, comida regurgitada y excrementos y deja  una pequeña hendidura, solo por donde el macho pueda introducir alimentos para la hembra, quien se encarga de empollar los huevos. Este tipo comportamiento en los Cálaos disminuye el riesgo de ser atacados sus nidos por depredadores.

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El macho a partir de la postura de los huevos y el cierre de la entrada al nido, se encarga de llevar alimentos a la hembra, mientras que la hembra se encarga de empollar y mantener  limpio el nido, sacando cualquier desperdicio, a través de la pequeña abertura.

Cuando nacen los polluelos la hembra espera un tiempo que éstos estén a medio crecer y sale del nido y vuelve a sellar la entrada, para protegerlos. Comienzan entonces los polluelos a ser alimentados por ambos padres, hasta que están listos para abandonar el nido.

Los cálaos de tierra tienen un comportamiento diferente en referencia al nido y la manera de empollar sus huevos. Esta especie en particular, no sellan la entrada a su nido y los huevos son empollados entre ambos padres.

Estas aves colocan los huevos con días de diferencia, por lo tanto, los huevos eclosionan en tiempos distintos, lo que provoca una ventaja entre el polluelo que nace primero y sus hermanos, los cuales no pueden competir con el polluelo más grande y en la mayoría de los casos mueren de inanición.

Los polluelos están en capacidad de volar a los dos meses de nacidos, sin embargo, permanecen con el apoyo de sus padres, por lo menos hasta los cuatros meses, que son ya capaces de conseguir alimentos por si mismo y abandonan el nido.

Alimentación

Ya hemos señalado que el Cálao es un ave omnívora, por lo tanto es de suponer que su dieta es variada. Los Cálao se alimentan preferiblemente de frutas, entre las que destacan las nueces e higos como las predilectas, sin embargo, el espectro de la alimentación a través de la ingesta de frutas es amplio. También consumen insectos y animales de pequeño tamaño.

En la búsqueda de alimentos es muy utilizado el casco o yelmo que tienen en su cabeza, el cual les permite escarbar, romper, golpear y poder obtener alimento, haciendo uso de esta estructura como una herramienta. Los alimentos que consumen los cálaos no pueden ser tragados al momento de ser atrapada con la punta de su pico, debido a que presentan una desventaja anatómica como es el largo de su lengua, la cual es demasiado corta.

Para poder comer se la tragan y regurgitan, regresándola desde la garganta realizando un tirón de cabeza. Es importante resaltar que la preferencia y casi exclusividad alimenticia de estas aves, está fuertemente determinada por el hábitat en donde se establece, por ello, podemos observar que las aves asociados a ecosistemas de bosques, tienen preferencia por las frutas, mientras que las especies asociados a ecosistemas de sabana son más carnívoras, no obstante, siguen siendo todas omnívoras.

Son considerados grandes y efectivos dispersores de semillas, esta es una de los papeles importantes que desarrollan los Cálao en la naturaleza. Son en oportunidades muy territoriales y esta defensa de su territorio, muchas veces esta asociada a la alimentación como factor limitante.

Reproducción

Como comentamos en el comportamiento de estas aves, los cálaos forman, en la mayoría de los casos y es tomado como un comportamiento común en la especie, parejas monógamas. Es de suma importancia entonces la actividad de cortejo entre las aves machos y hembras de esta especie, debido que el éxito de la pareja, dependerá de la elección.

Al momento del cortejo, el macho y la hembra realizan una forma de persecución mutua, en el que se corretean uno al otro, chocan sus cacos o yelmos, pegan sus picos y se cantan. Es una inversión de energía tiempo y cualidades que invierten ambos ejemplares en el cortejo.

El cortejo del macho puede durar mucho tiempo hasta que la hembra lo acepta y esto tiene una razón fundamental, es que la hembra literalmente dependerá del macho para alimentarse, cuando este empollando los huevos y por ello,  el macho debe construir una relación de confianza.  Antes de que se produzca el apareamiento, el macho en un gesto de seguridad y lealtad, ofrece a la hembra un regalo alimenticio, puede ser de cualquier tipo fruta, insecto o animal.

La hembra aceptará el alimento y esto es señal de la consolidación de la pareja. Entre ambos seleccionaran el lugar para anidar, recordemos que suelen elegir agujeros en los troncos, cuevas y los Cálao de Tierra seleccionan hoyos en la tierra, huecos en troncos caídos, entre otros espacios a nivel del suelo.

En oportunidades suelen sacar provecho del trabajo de otras especies como los pájaros carpinteros y barbudos, quienes tienen también este tipo de anidación y cuando abandonan un nido, este puede servir de vivienda a un Cálao.  Luego de acondicionar su nido con palos, plumas, hojas y todos lo necesario para hacerlo cómodo y cálido, la hembra esta lista para poner sus huevos. Como mencionamos anteriormente, no pone los huevos al mismo tiempo.

Al poner los huevos y preparase para empollar, la hembra cierra el nido, para proteger a sus futuras crías, dejando una pequeña apertura para que el macho, pueda proveerla de alimento, ya que la hembra no abandonará el nido, hasta que sus polluelos tengan al menos 2 meses.

Esta manera de criar y cuidar sus crías se mantendrá  hasta que los polluelos tengan el tamaño suficiente para que ambos, madre y polluelo no quepan en el nido, será entonces el momento de romper la pared del nido. En este momento, ambos padres se encargan de la alimentación de los polluelos, hasta que estén listos para dejar el nido.

La cantidad de huevos que ponen las hembras de los Cálao varía dependiendo de la especie, generalmente las especies más grandes ponen uno o dos huevos, pero las especies más pequeñas pueden llegar a poner hasta ocho huevos. Recordemos que las especie de Cálao de Tierra varían la manera de empollar, ya que lo hacen entre los dos y no cierran su nido.

Canto del Cálao

El canto de las aves de Cálao es muy particular y muchos de los científicos y estudiosos de esta especie, coinciden que el casco o yelmo, funciona en el caso del canto como una caja de resonancia. Está inferencia se fundamenta en el hecho de que esta estructura es hueca o esponjosa.  Al funcionar como cámara de resonancia el canto del cálao es más fuerte.

La diversidad de los sonidos que hace el pájaro va desde sonidos muy profundos y ruidosos, los cuales cambian dependiendo de la actividad que desarrollen, si están en búsqueda de alimento, ubicando compañeros, cortejando o defendiendo su territorio, es así que podemos escuchar chasquidos, cacareo, chillidos, entre otros.

También es importante señalar que el canto de los pájaros Cálao varía entre las diferentes especies, siendo notablemente diferente el canto del  cálao terrestre sureño, el cual tiene como nombre científico Bucorvus leadbeateri​, su tamaño es grande y su canto puede ser escuchado a larga distancia.

El sonido emitido por esta especie es reconocido como un sonido hueco, lo estudiosos de la especie lo describen como un “oomp” en pleno auge, para hacerlo más a un sonido conocido, podemos indicar que es parecido a cuando se sopla una botella. Por supuesto que si no somos capaces de reconocer el sonido, puede ser algo que nos intimide al escucharlo.

Estado de conservación

El estado de conservación de las especies es la probabilidad de que una especie permanezca formando parte de la diversidad biológica, en tiempo presente y futuro cercano. El estado de conservación de las especies depende de muchos factores, intervención de sus hábitat, disponibilidad de alimentos, presión de caza, cambios ambientales, entre muchos otros factores.

El pájaro cálaos se encuentra en un estado de conservación clasificado como vulnerable. Se han identificado algunas amenazas que promueven esta condición sobre la especie, como es la caza furtiva. También otras de las causas que ejercen presión, sobre la especie es la pérdida de su hábitat por intervención antrópica.

Debido al estado de vulnerabilidad  se han unido varias organizaciones, que iniciaron un movimiento que promueve la conservación de estas maravillosas aves. Podemos resaltar el trabajo que viene realizando el zoológico de San Diego, el cual tienen años trabajando con la especia de Cálao de tierra abisinios.

Las investigaciones de reproducción en cautiverio, tienen la finalidad de apoyar la permanencia de la especie en su estado silvestre. Su primera experiencia exitosa fue a finales del siglo XIX cuando lograron la primera cría de cálao de tierra, fuera de África. Para el año 1995 ya habían logrado  43 polluelos, los cuales fueron transferidos a otros zoológicos de Norteamérica.

En la actualidad el Zoológico de San Diego tiene 30 de las 55 especies identificadas de Cálao.  Existe otro programa exitoso de conservación, implementado por el Hornbill Adopt-A-Nest, el cual fue desarrollado por la Fundación Hornbill Research en Tailandia.

El  programa consiste, en apoyarse con lo locales, para que sean guardianes de nidos, logrando disminuir de manera importante, el robo y venta de polluelos. También involucra la conservación de los hábitat y levantamiento de datos que son fundamentales, en las investigaciones que buscan la preservación de la especie.

Programa del conservación

Los programas de conservación independientemente de la especie que sea, para que sean exitosos deben involucrar a las personas en programas de concienciación, que permitan el conocimiento por parte de los locales y foráneos, de la importancia de la especie en riesgo, del papel que desempeña la especie en el mantenimiento de procesos dinámicos, así como la importancia  de mantener la biodiversidad y los ecosistemas saludables, como estrategia de sustentabilidad para el bienestar,  seguridad, fortalecimiento de la resiliencia de las comunidades animales, vegetales y humanas.

El programa de Ecosistemas y Biodiversidad del Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUMA), tiene la finalidad de crear conciencia sobre las especies en peligro crítico, así como en la importancia del involucramiento de los gobiernos, en crear un presupuesto que este dirigido a la conservación de la vida silvestre.

Otras curiosidades del Cálao

Esta rara, exuberante y hermosa ave, es reconocida por algunas regiones y sus pobladores con creencias asociadas a la místico y religioso, como es el caso de los pobladores del pueblo Punan Bah de Malasia, quienes tienen la creencia que esta ave es el guardián del río y se encuentra entre la vida y la muerte. También sus plumas son utilizadas para ornamentar las coronas de los chamanes de los pueblos indígenas de Borneo y Malaca. Por lo que podemos inferir, que la asocian con relaciones más allá del plano terrenal.

Los cálaos tienen una visión binocular, lo que les permite observar su pico, permitiéndoles su uso de manera eficiente, así como del casco o yelmo, el cual tienen ubicado en la cabeza, así lo usan en la defensa, alimentación y cortejo. Tienen plumas modificadas en sus ojos, que hacen las veces de pestañas largas, que protegen sus oscuros y hermosos ojos.

Los cálaos han desarrollado relaciones simbióticas muy  interesantes con otros animales. Por ejemplo los cálaos orientales de pico amarillo, trabajan con las  mangostas enanas para optimizar la recolección de alimento.

Las mangostas esperan a que lleguen los cálaos antes de partir y si son los cálaos los que llegan primero al sitio y las mangostas aún duermen, los cálao llaman a la madriguera de las mangostas. ¿Cuál es el beneficio de esta alianza? , sencillo los cálao se comen los insectos que se levantan con el forrajeo de las mangostas y las mangostas aumentan los niveles de seguridad ante los depredadores.

Como hemos podido conocer con la lectura de éste artículo, las aves Cálao son una especie hermosa que se encuentra distribuida en varios regiones de diferentes continentes del mundo, se encuentra en una situación de vulnerable, por lo que su permanencia en los ecosistemas esta en riesgo. Es un deber su protección y nuestra actuación responsable, para mantener los hábitat en donde se desarrollan, si esta en nuestro alcance.

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